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Tour triomphant de l'Amérique du marquis de Lafayette

Tour triomphant de l'Amérique du marquis de Lafayette

Le long périple d'un an effectué par le marquis de Lafayette en Amérique, un demi-siècle après la guerre d'indépendance, a été l'un des plus grands événements publics du XIXe siècle. D'août 1824 à septembre 1825, Lafayette se rendit dans les 24 États de l'Union.

Visite du marquis de Lafayette aux 24 états

Arrivée de Lafayette en 1824 au Castle Garden de New York.

Collection Kean / Personnel / Getty Images

Appelé "Invité national" par les journaux, Lafayette a été accueilli dans les villes par des comités d'éminents citoyens ainsi que par une foule immense de citoyens ordinaires. Il a rendu visite à la tombe de son ami et camarade George Washington à Mount Vernon. Dans le Massachusetts, il a renoué son amitié avec John Adams et, en Virginie, il a passé une semaine avec Thomas Jefferson.

Dans de nombreux endroits, des vétérans âgés de la guerre d'indépendance se rendirent voir l'homme qui s'était battu à leurs côtés tout en aidant à libérer les États-Unis de la Grande-Bretagne.

Pouvoir voir Lafayette, ou, mieux encore, lui serrer la main, était un moyen puissant de se connecter à la génération des Pères fondateurs qui était en train de passer rapidement à l’histoire.

Pendant des décennies, les Américains disaient à leurs enfants et petits-enfants qu’ils avaient rencontré Lafayette lorsqu’il venait dans leur ville. Le poète Walt Whitman se souviendrait peut-être d'avoir été enfermé dans les bras de Lafayette lors d'une cérémonie d'inauguration d'une bibliothèque à Brooklyn.

Pour le gouvernement des États-Unis, qui avait officiellement invité Lafayette, la tournée du héros vieillissant était essentiellement une campagne de relations publiques visant à présenter les progrès impressionnants réalisés par la jeune nation. Lafayette a visité des canaux, des moulins, des usines et des fermes. Des histoires sur sa tournée ont circulé en Europe et ont décrit l’Amérique comme une nation florissante et en pleine croissance.

Le retour de Lafayette aux États-Unis a commencé avec son arrivée dans le port de New York le 14 août 1824. Le navire qui le transportait, son fils et un petit entourage a atterri à Staten Island, où il a passé la nuit à la résidence du vice-président du pays, Daniel Tompkins. .

Le lendemain matin, une flottille de bateaux à vapeur décorés de banderoles et transportant des dignitaires de la ville a traversé le port de Manhattan pour saluer Lafayette. Il a ensuite navigué jusqu'à la Battery, à la pointe sud de Manhattan, où il a été accueilli par une foule nombreuse.

Accueilli dans les villes et les villages

Lafayette à Boston, pose de la pierre angulaire du monument de Bunker Hill.

Print Collector / Contributor / Getty Images

Après avoir passé une semaine à New York, Lafayette se rendit en Nouvelle-Angleterre le 20 août 1824. Tandis que son entraîneur traversait la campagne, il était escorté par des compagnies de cavalerie. À plusieurs reprises, des citoyens de la région l'ont accueilli en érigeant des arches cérémoniales sous lesquelles son entourage était passé.

Il a fallu quatre jours pour arriver à Boston, des célébrations exubérantes s'étant déroulées à d'innombrables arrêts. Pour rattraper le temps perdu, les voyages se sont prolongés tard dans la soirée. Un écrivain accompagnant Lafayette a signalé que des cavaliers locaux avaient levé des torches pour éclairer le chemin.

Le 24 août 1824, une grande procession escorta Lafayette à Boston. Toutes les cloches de la ville ont sonné en son honneur et des canons ont été tirés dans un salut tonnerre.

Après des visites dans d’autres sites de la Nouvelle-Angleterre, il est rentré à New York, en prenant un bateau à vapeur du Connecticut via le détroit de Long Island.

Le 6 septembre 1824, Lafayette fêtait ses 67 ans. Elle était célébrée lors d'un somptueux banquet à New York. Plus tard ce mois-ci, il s'est rendu en calèche à travers le New Jersey, la Pennsylvanie et le Maryland, et s'est brièvement rendu à Washington, DC.

Une visite à Mount Vernon a ensuite suivi. Lafayette a rendu ses respects à la tombe de Washington. Il passa quelques semaines à visiter d'autres lieux en Virginie et, le 4 novembre 1824, il arriva à Monticello, où il passa une semaine en tant qu'invité de l'ancien président Thomas Jefferson.

Le 23 novembre 1824, Lafayette arrive à Washington où il est invité par le président James Monroe. Le 10 décembre, il s’est adressé au Congrès des États-Unis après avoir été présenté par le président de la Chambre des représentants Henry Clay.

Lafayette passa l'hiver à Washington, préparant ainsi une tournée des régions du sud du pays à partir du printemps 1825.

De la Nouvelle-Orléans au Maine en 1825

Le marquis de Lafayette rencontre la garde nationale à New York en 1825.

La garde nationale / Flickr / Domaine public

Au début de mars 1825, Lafayette et son entourage repartent. Ils ont voyagé vers le sud, jusqu'à la Nouvelle-Orléans. Ici, il a été accueilli avec enthousiasme, en particulier par la communauté française locale.

Après avoir pris une embarcation sur le Mississippi, Lafayette remonta la rivière Ohio jusqu'à Pittsburgh. Il a poursuivi sa route jusqu'au nord de l'État de New York et a visité les chutes du Niagara. De Buffalo, il s’est rendu à Albany, dans l’État de New York, en empruntant le chemin d’une nouvelle merveille de l’ingénierie, le canal Erie, récemment ouvert.

D'Albany, il se rend à nouveau à Boston, où il dédie le monument de Bunker Hill le 17 juin 1825. En juillet, il retourne à New York où il célèbre le 4 juillet, à Brooklyn puis à Manhattan.

C'est le 4 juillet 1825 au matin que Walt Whitman, à l'âge de six ans, rencontre Lafayette. Le héros vieillissant allait poser la pierre angulaire d'une nouvelle bibliothèque et les enfants du quartier s'étaient rassemblés pour l'accueillir.

Des décennies plus tard, Whitman a décrit la scène dans un article de journal. Alors que les gens aidaient les enfants à descendre sur le site de fouilles où devait se dérouler la cérémonie, Lafayette a saisi le jeune Whitman et l’a tenu brièvement dans ses bras.

Après avoir visité Philadelphie à l'été 1825, Lafayette se rendit sur le site de la bataille de Brandywine, où il avait été blessé à la jambe en 1777. Sur le champ de bataille, il rencontra d'anciens combattants de la guerre d'indépendance et des dignitaires locaux. souvenirs des combats un demi-siècle plus tôt.

Une réunion extraordinaire

Lafayette Square à Washington, DC a été nommé pour le marquis de Lafayette.

_ray marcos / Flickr / CC BY 2.0

De retour à Washington, Lafayette resta à la Maison Blanche avec le nouveau président, John Quincy Adams. Avec Adams, il effectue un autre voyage en Virginie, qui commence le 6 août 1825 avec un incident remarquable. Le secrétaire de Lafayette, Auguste Levasseur, a écrit à ce sujet dans un livre publié en 1829:

Au pont de Potomac, nous nous sommes arrêtés pour payer le péage et le gardien, après avoir compté la compagnie et les chevaux, a reçu l'argent du président et nous a laissé passer; mais nous avions parcouru une très courte distance lorsque nous avons entendu quelqu'un crier après nous, 'M. Président! Monsieur le Président! Vous m'avez donné trop peu onze centimes!
À présent, le gardien de porte arriva à bout de souffle, tenant le changement qu'il avait reçu et expliquant l'erreur commise. Le président l'a entendu attentivement, a réexaminé l'argent et a convenu qu'il avait raison et qu'il devrait avoir encore onze pences.
Au moment où le président sortait son sac à main, le portier a reconnu le général Lafayette dans la voiture et a souhaité lui rendre son péage, déclarant que toutes les portes et tous les ponts étaient libres pour l'invité du pays. M. Adams lui a dit qu'à cette occasion, le général Lafayette s'était rendu dans un lieu tout à fait privé, non pas en tant qu'invité du pays, mais simplement en tant qu'ami du président et n'avait donc droit à aucune exemption. Avec ce raisonnement, notre gardien a été satisfait et a reçu l’argent.
Ainsi, au cours de ses voyages aux États-Unis, le général n’a été soumis qu’une seule fois à la règle générale du paiement, et c’est exactement le jour où il s’est rendu avec le premier magistrat; une circonstance qui, probablement dans tous les autres pays, aurait conféré le privilège de passer librement.

En Virginie, ils ont rencontré l'ancien président Monroe et se sont rendus au domicile de Thomas Jefferson, Monticello. Ils y ont été rejoints par l'ancien président James Madison et une réunion vraiment remarquable a eu lieu: le général Lafayette, le président Adams et trois anciens présidents ont passé une journée ensemble.

Alors que le groupe se séparait, la secrétaire de Lafayette nota les anciens présidents américains et Lafayette sentit qu'ils ne se reverraient jamais:

Je n’essaierai pas de décrire la tristesse qui a régné devant cette séparation cruelle, qui n’a eu en rien l’atténuation que la jeunesse laisse habituellement, l'océan ajouterait encore aux difficultés d'une réunion.

Le 6 septembre 1825, jour de son 68e anniversaire, Lafayette organisa un banquet à la Maison Blanche. Le lendemain, Lafayette est parti pour la France à bord d'une frégate nouvellement construite de la marine américaine. Le navire, le Brandywine, avait été nommé en l'honneur de la vaillance sur le champ de bataille de Lafayette pendant la guerre d'indépendance.

Alors que Lafayette naviguait sur le fleuve Potomac, les citoyens se sont rassemblés sur les rives du fleuve pour faire leurs adieux. Lafayette est rentré en France début octobre.

Les Américains de l'époque étaient très fiers de la visite de Lafayette. Cela a servi à illustrer à quel point la nation avait grandi et prospéré depuis les jours les plus sombres de la révolution américaine. Et pendant des décennies, ceux qui avaient accueilli Lafayette au milieu des années 1820 parlèrent avec émotion de cette expérience.