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Révolution américaine: bataille de Germantown

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La bataille de Germantown a eu lieu pendant la campagne de la révolution américaine de 1777 à Philadelphie (1775-1783). Combattant moins d'un mois après la victoire britannique à la bataille de Brandywine (11 septembre), la bataille de Germantown eut lieu le 4 octobre 1777, à l'extérieur de la ville de Philadelphie.

Armées et commandants

Les Américains

  • Général George Washington
  • 11 000 hommes

Britanique

  • Général Sir William Howe
  • 9 000 hommes

La campagne de Philadelphie

Au printemps de 1777, le major général John Burgoyne présente un plan visant à vaincre les Américains. Convaincu que la Nouvelle-Angleterre était le cœur de la rébellion, il avait l'intention de couper la région des autres colonies en empruntant le corridor du lac Champlain et de la rivière Hudson, tandis qu'une seconde force, dirigée par le colonel Barry St. Leger, se déplaçait vers l'est depuis le lac Ontario. et en descendant la rivière Mohawk. Réunis à Albany, Burgoyne et St. Leger presseraient l'Hudson vers New York. Il espérait que le général sir William Howe, le commandant en chef britannique en Amérique du Nord, remonterait la rivière pour l'aider à avancer. Bien que le secrétaire aux colonies, Lord George Germain, l'ait approuvé, le rôle de Howe dans ce projet n'a jamais été clairement défini et des problèmes d'ancienneté ont empêché Burgoyne de lui donner des ordres.

Alors que Germain avait donné son consentement à l’opération de Burgoyne, il avait également approuvé un plan présenté par Howe qui prévoyait la prise de la capitale américaine à Philadelphie. Howe commença ses préparatifs pour frapper le sud-ouest, préférant opérer de son côté. En décidant de marcher par terre, il a coordonné avec la Royal Navy et planifié de se déplacer par mer contre Philadelphie. Laissant une petite force dirigée par le major général Henry Clinton à New York, il embarqua 13 000 hommes dans des transports et partit vers le sud. En entrant dans la baie de Chesapeake, la flotte a navigué vers le nord et l'armée s'est échouée à Head of Elk, dans le Maryland, le 25 août 1777.

En position avec 8 000 continentaux et 3 000 milices pour défendre la capitale, le général américain George Washington, commandant en chef, a dépêché des unités pour traquer et harceler l'armée de Howe. Après une escarmouche initiale sur le pont de Cooch près de Newark, dans le Delaware, le 3 septembre, Washington a formé une ligne de défense derrière la rivière Brandywine. Se déplaçant contre les Américains, Howe ouvrit la bataille de Brandywine le 11 septembre 1777. Au fur et à mesure que se poursuivaient les combats, il employa des tactiques similaires à celles utilisées à Long Island l'année précédente et était capable de chasser les Américains du champ.

Après leur victoire à Brandywine, les forces britanniques dirigées par Howe s'emparèrent de la capitale coloniale de Philadelphie. Incapable d'empêcher cela, Washington déplaça l'armée continentale sur une position le long du ruisseau Perkiomen entre Pennypacker's Mills et Trappe, en Pennsylvanie, à environ 30 miles au nord-ouest de la ville. Préoccupé par l'armée américaine, Howe laissa une garnison de 3 000 hommes à Philadelphie et se rendit avec 9 000 à Germantown. À cinq miles de la ville, Germantown a fourni aux Britanniques une position pour bloquer les accès à la ville.

Plan de Washington

Alerté par le mouvement de Howe, Washington vit l'occasion de porter un coup dur aux Britanniques alors qu'il avait une supériorité numérique. En rencontrant ses officiers, Washington élabora un plan d’attaque complexe qui prévoyait que quatre colonnes devaient toucher simultanément les Britanniques. Si l'assaut se déroulait comme prévu, les Britanniques seraient pris dans une double enveloppe. À Germantown, Howe forma sa principale ligne de défense le long de la Schoolhouse et des allées d'église, le lieutenant général hessien Wilhelm von Knyphausen commandant à gauche et le major général James Grant à droite.

Le soir du 3 octobre, les quatre colonnes de Washington sont sorties. Le plan prévoyait que le major général Nathanael Greene dirige une colonne forte contre la droite britannique, tandis que Washington dirigeait une force sur la route principale Germantown. Ces attaques devaient être soutenues par des colonnes de milices qui devaient frapper les flancs britanniques. Toutes les forces américaines devaient être en position «précisément à 5 heures, avec des baïonnettes chargées et sans tirer». Comme à Trenton en décembre dernier, l'objectif de Washington était de prendre les Britanniques par surprise.

Problèmes se posent

En marchant dans l'obscurité, les communications entre les colonnes américaines se sont rapidement interrompues et deux d'entre elles ont pris du retard. Au centre, les hommes de Washington arrivèrent comme prévu, mais hésitèrent car il n'y avait pas de mot des autres colonnes. Cela était dû en grande partie au fait que les hommes et la milice de Greene, dirigés par le général William Smallwood, s'étaient perdus dans l'obscurité et le brouillard épais du matin. Croyant que Greene était en position, Washington ordonna le début de l'attaque. Sous la direction de la division du major général John Sullivan, les hommes de Washington ont décidé d'engager des piquets de grève britanniques dans le hameau de Mount Airy.

Avance américaine

Lors de violents combats, les hommes de Sullivan ont forcé les Britanniques à se replier vers Germantown. Six compagnies (120 hommes) du 40th Foot, dirigées par le colonel Thomas Musgrave, ont fortifié la maison de pierre de Benjamin Chew, Cliveden, et se sont préparées à prendre position. En déployant pleinement ses hommes, avec la division de Sullivan à droite et le brigadier général Anthony Wayne à gauche, Washington contourna Cliveden et traversa le brouillard en direction de Germantown. Vers cette époque, la colonne de la milice chargée d'attaquer la gauche britannique est arrivée et a engagé brièvement les hommes de von Knyphausen avant de se retirer.

Atteignant le Cliveden avec son personnel, Washington fut convaincu par le brigadier général Henry Knox qu'un tel point fort ne pouvait leur être laissé derrière. En conséquence, la brigade de réserve du brigadier général William Maxwell fut amenée pour prendre d'assaut la maison. Soutenus par l'artillerie de Knox, les hommes de Maxwell lancèrent plusieurs assauts futiles contre la position de Musgrave. Sur le front, les hommes de Sullivan et Wayne exerçaient une forte pression sur le centre britannique lorsque les hommes de Greene sont finalement arrivés sur le terrain.

Les Britanniques récupèrent

Après avoir poussé les piquets de grève britanniques hors de Luken's Mill, Greene a avancé avec la division du major général Adam Stephen à droite, sa propre division au centre et la brigade du brigadier général Alexander McDougall à gauche. En traversant le brouillard, les hommes de Greene ont commencé à enrouler la droite britannique. Dans le brouillard, et peut-être parce qu'il était ivre, Stephen et ses hommes se sont égarés et ont tourné à droite, rencontrant le flanc et l'arrière de Wayne. Confus dans le brouillard et pensant avoir retrouvé les Britanniques, les hommes de Stephen ouvrent le feu. Les hommes de Wayne, qui étaient au milieu d'une attaque, se retournèrent et ripostèrent. Attaqués par l'arrière et entendant l'agression de Maxwell sur Cliveden, les hommes de Wayne ont commencé à reculer, croyant qu'ils étaient sur le point d'être coupés. Les hommes de Wayne se retirant, Sullivan fut également obligé de se retirer.

Parallèlement à la ligne d’avancée de Greene, ses hommes progressaient bien, mais ils ne furent bientôt plus pris en charge par les hommes de McDougall s’éloignant à gauche. Cela a ouvert le flanc de Greene aux attaques des Queen's Rangers. Malgré cela, la 9e Virginie a réussi à se rendre à Market Square, dans le centre de Germantown. Entendant les acclamations des Virginiens à travers le brouillard, les Britanniques ont rapidement contre-attaqué et capturé la majeure partie du régiment. Ce succès, associé à l’arrivée de renforts de Philadelphie dirigés par le major général Lord Charles Cornwallis, a conduit à une contre-attaque générale tout au long de la ligne. Apprenant que Sullivan s'était retiré, Greene ordonna à ses hommes de se retirer pour mettre fin à la bataille.

Le lendemain de la bataille

La défaite à Germantown a coûté 1 073 morts, blessés et capturés à Washington. Les pertes britanniques étaient plus légères et se chiffraient à 521 morts et blessés. La perte met fin aux espoirs américains de reprendre Philadelphie et contraint Washington à se replier et à se regrouper. À la suite de la campagne de Philadelphie, Washington et l’armée se sont installés en hiver à Valley Forge. Bien que battue à Germantown, la fortune américaine a changé plus tard dans le mois avec la victoire clé de la bataille de Saratoga lorsque Burgoyne a été vaincu au sud et que son armée a été capturée.