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Les premiers reptiles

Les premiers reptiles

Nous savons tous comment va la vieille histoire: le poisson a évolué en tétrapodes, les tétrapodes en amphibiens et les amphibiens en reptiles. Bien sûr, il s’agit d’une simplification excessive - par exemple, les poissons, les tétrapodes, les amphibiens et les reptiles ont tous coexisté pendant des dizaines de millions d’années - mais cela suffira à nos fins. Et pour de nombreux adeptes de la vie préhistorique, le dernier maillon de cette chaîne est le plus important, puisque c’était les dinosaures, les ptérosaures et les reptiles marins de l’ère mésozoïque, tous issus de reptiles ancestraux.

Avant de poursuivre, nous devons toutefois définir la signification du mot "reptile". Pour les biologistes, la seule caractéristique qui caractérise les reptiles est qu'ils pondent des œufs à coquille dure sur un sol sec (par opposition aux amphibiens, qui sont contraints de déposer leurs œufs plus mous et plus perméables dans l'eau). Secondairement, comparés aux amphibiens, les reptiles ont une peau blindée ou squameuse (qui les protège de la déshydratation à l'air libre); jambes plus grandes et plus musclées; cerveau légèrement plus gros; et la respiration à propulsion pulmonaire (bien qu’aucun diaphragme n’était un développement évolutif ultérieur).

Selon la définition stricte du terme, il existe deux principaux candidats pour le tout premier reptile. Le premier est le Westlothiana (il y a environ 350 millions d'années), originaire du Carbonifère, originaire d'Europe, qui a pondu des œufs coriaces, mais qui avait par ailleurs une anatomie nettement amphibienne, en particulier en ce qui concerne ses poignets et son crâne. Le second candidat (et plus largement accepté) est Hylonomus, qui a vécu environ 35 millions d'années après Westlothiana et qui ressemble au genre de petit lézard nerveux que vous rencontrez tout le temps dans les animaleries modernes.

Tout cela est assez simple, mais une fois que vous avez dépassé Westlothiana et Hylonomus, l'histoire de l'évolution des reptiles devient beaucoup plus compliquée. Trois familles reptiliennes distinctes sont apparues au cours des périodes carbonifère et permienne. Les anapsides comme Hylonomus avaient un crâne solide, ce qui laissait peu de latitude pour attacher des muscles robustes de la mâchoire; les crânes des synapsides portaient des trous simples de chaque côté et ceux des diapsides avaient deux trous à gauche et à droite. Ces crânes plus légers, avec leurs multiples points d'attache, se sont révélés être un bon modèle pour les adaptations évolutives ultérieures.

Pourquoi est-ce important? Les reptiles anapsides, synapsides et diapsides ont suivi des chemins très différents vers le début de l’ère mésozoïque. Aujourd'hui, les seuls parents vivants des anapsides sont les tortues et les tortues (bien que la nature exacte de cette relation soit vivement contestée par les paléontologues). Les synapsides ont engendré une lignée de reptiles éteinte, les pelycosaurs (dont l'exemple le plus célèbre est Dimetrodon), et une autre lignée, les therapsides, ont évolué pour devenir les premiers mammifères du trias. Enfin, les diapsides ont évolué pour devenir les premiers archosaures, qui se sont ensuite divisés en dinosaures, ptérosaures, crocodiles et (probablement) reptiles marins tels que les plésiosaures et les ichtyosaures.

Modes de vie des premiers reptiles

Mais nous devançons nous-mêmes; une grande partie de cette information est abordée dans Avant les dinosaures - Pelycosaurs, Archosaurs et Therapsids. Ce qui nous intéresse ici, c'est le groupe obscur de reptiles ressemblant à des lézards qui ont succédé à Hylonomus et ont précédé ces bêtes plus connues (et beaucoup plus grandes). Ce n'est pas que des preuves solides manquent; de nombreux reptiles obscurs ont été découverts dans les couches de fossiles du Permien et du Carbonifère, en particulier en Europe. C’est que la plupart de ces reptiles se ressemblent tellement qu’il peut être fastidieux de tenter de les distinguer. La classification exacte de ces animaux fait l’objet de débats continus, mais voici notre tentative de couper à travers la mousse:

Captorhinidés, illustrés par Captorhinus et Labidosaurus, sont la famille de reptiles la plus «basale» ou la plus primitive jamais identifiée, récemment développée à partir d’ancêtres amphibiens comme Diadectes et Seymouria. Selon les paléontologues, ces reptiles anapsides ont donné naissance à des thérapides synapsides et à des archosaures diapsides.

Procolophoniens étaient des reptiles anapsides herbivores qui (comme mentionné ci-dessus) peuvent ou non être ancestraux aux tortues et tortues modernes; Owenetta et Procolophon font partie des genres les plus connus.

Paréiasauridés étaient des reptiles anapsides beaucoup plus grands qui comptaient parmi les plus gros animaux terrestres de la période du Permien, les deux genres les plus connus étant Pareiasaurus et Scutosaurus. Au cours de leur règne, les pariasiasaures ont développé une armure élaborée, qui ne les empêchait toujours pas de disparaître il y a 250 millions d'années!

Millerettids étaient de petits reptiles ressemblant à des lézards qui subsistaient sur des insectes et avaient également disparu à la fin de la période du Permien. Les deux millérétidés terrestres les plus connus étaient Eunotosaurus et Milleretta; Mesosaurus, une variante de l’océan, a été l’un des premiers reptiles à «évoluer» vers un style de vie marin.

Enfin, aucune discussion sur les anciens reptiles ne serait complète sans un cri criant contre les "diapsides volants", une famille de petits reptiles du Trias qui ont évolué comme des ailes de papillons et glissaient d'arbre en arbre. Véritables œuvres uniques et bien en dehors de l’évolution de la diapside, les goûts de Longisquama et Hypuronector ont dû être un spectacle à voir alors qu’ils flottaient au-dessus de la tête. Ces reptiles étaient étroitement apparentés à une autre branche obscure de la diapside, le minuscule "lézard-singe", comme Megalancosaurus et Drepanosaurus, qui vivait aussi dans les arbres, mais n’avait pas la capacité de voler.